De 7 a 200.000

  • El investigador explica cómo ha cambiado el Sistema Solar con la incorporación o degradación de planetas como Plutón. Antes que él, los primeros en ser 'rebajados' fueron el Sol y la Luna

Antes de Plutón, los primeros cuerpos en ser degradados de la categoría de planetas fueron el Sol y la Luna. "¡Y hoy que estamos haciendo tanto escándalo con lo de Plutón!" El científico del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA) René Duffard explica en una entrevista cómo ha cambiado el Sistema Solar. Durante el seminario De 7 a 200.000: el Sistema Solar crece, el investigador reflexionó sobre los últimos avances.

-Por lo pronto, qué significa eso de 'De 7 a 200.000'? ¿estrellas?

-El título sugiere cómo fue cambiando el número de planetas u objetos conocidos en nuestro Sistema Solar. Hace 500 años el número de planetas era 7. Todos los cuerpos giraban en torno de la Tierra: Sol, Luna, Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno. Desde alguien que está observando desde la Tierra, esto es algo natural ya que son los objetos que se ven a simple vista. Después de la revolución de Copérnico en 1543, el Sol y la Luna dejaron de ser considerados planetas y el sistema solar quedó constituido por 6 planetas (Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter y Saturno) y la Luna girando alrededor de la Tierra.

-Fueron apareciendo 'vecinos' nuevos...

-Hasta 1781 el número de planetas no cambió y en este año Urano fue descubierto. Claro que algunas de las lunas de Júpiter y Saturno fueron descubiertas en ese periodo de tiempo. En 1801 el número de objetos comenzó a crecer con el descubrimiento del primer asteroide, Ceres.

-Y él era el nuevo en discordia ¿no?

-Cuando se descubrió Ceres se creía que era otro planeta, pero sólo duró algunos pocos años ya que se descubrieron otros asteroides en la misma zona donde estaba Ceres. Neptuno se descubre en 1846 y algunos años después se define que todos los asteroides en realidad forman parte de un cinturón de objetos entre las órbitas de Marte y Júpiter que no lograron formar un planeta. En el año 1852 se degradan los asteroides descubiertos y el sistema solar se queda con 8 planetas hasta el descubrimiento de Plutón en 1930.

-Con Plutón, estaba ya casi todo completo hasta hace poco...

-Para la época del descubrimiento de Plutón, el cinturón de asteroides ya tenía miles de objetos y se comenzaba a pensar en otro cinturón de objetos similar pero más allá de la órbita de Neptuno. Este fue el sistema solar que todos nosotros conocimos y nos enseñaron en la escuela: 9 planetas y sus muchas lunas, todos girando alrededor de una estrella llamada Sol.

-¿Cuándo comenzó a perder su estatus?

-La idea de otro cinturón de objetos, similar al de los asteroides, pero más allá de Neptuno seguía teniendo fuerza. En 1992 se descubre el primero de estos objetos que luego fueron llamados trans-neptunianos. Y esto fue el principio del fin del planeta Plutón.

-¿Por qué?

-Porque a medida que se descubrían más y más objetos en este nuevo cinturón trans-neptuniano nos fuimos dando cuenta de que Plutón en realidad era uno más de esa población.

-En cambio, aparecieron otros nuevos planetas...

-Paralelo a estos descubrimientos en nuestro sistema solar, a partir de 1995 se comienzan a descubrir planetas girando alrededor de otras estrellas. Como se puede notar los primeros años de la década de los noventa fue crucial en descubrimientos y todo vino de la mano de los avances tecnológicos en telescopios y detectores.

-A partir de ahí... los científicos tuvieron que ponerse de acuerdo. ¿De qué forma?

-En 2006, en la reunión tri-anual de la Unión Astronómica Internacional se discutió el concepto de "planeta". ¡Esto nunca antes había sido discutido en la historia!

-Y entonces, ¿qué se entendía por planeta?

-"Planeta" era una palabra sin una definición precisa, en la que la historia y la cultura jugaban un papel tan importante como la geología y la astrofísica.

-Ése fue su final dentro de esa nomenclatura, al menos.

-Tras la nueva definición de la Unión Astronómica Internacional, Plutón queda fuera de la categoría de planeta ya que forma parte de una población mayor en el cinturón trans-neptuniano. El asteroide Ceres también cumplía con las condiciones de planeta con excepción de la última, como Plutón y por ello se definió la nueva categoría de "Planeta Enano".

-¿Cuántos planetas hay entonces?

-Nuestro Sistema Solar en la actualidad cuenta con 8 planetas, Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. También posee 5 planetas enanos, uno en el cinturón de asteroides, Ceres, y cuatro en el cinturón trans-neptuniano, Plutón, Eris, Makemake y Haumea. Claro, es de esperar que se sigan descubriendo más planetas enanos y por qué no más planetas. Y todo esto en nuestro sistema solar.

-Y ¿en total?

-Hoy, ya sabemos de la existencia de 333 planetas girando alrededor de 284 estrellas, o sea que hay sistemas planetarios con varios planetas girando alrededor de la estrella, como es nuestro caso.

-Tengo entendido que Plutón pertenece a la familia de los Plutinos, ¿quiénes forman este grupo?

-En el cinturón trans-neptuniano hay una serie de objetos que tienen la característica de girar alrededor del Sol una vez cuando Neptuno lo hace dos veces. Estos objetos son los Plutinos, Plutón es uno de ellos y de él proviene el nombre del grupo. Ésta es la principal razón por la degradación de Plutón.

-¿Qué diferencia hay con los planetas enanos?

-Los planetas enanos reúnen todas las características de los planetas, tienen forma casi esférica, giran alrededor del Sol, pero no limpiaron su órbita de otros objetos, o sea forman parte de una población más extensa. Ceres en el cinturón de asteroides, Plutón, Eris, Makemake y Haumea en el cinturón trans-neptuniano.

-¿Piensa que el Universo guarda todavía ases en la manga con nuevos cuerpos celestes o los avances astronómicos ya no permiten secretos?

-Creo que sí tiene que haber nuevos cuerpos, tanto en número como en características extrañas. Cuando se comenzaron a descubrir los planetas girando en torno de otras estrellas, se comprobó que estaban en condiciones sumamente extrañas. Debido a la forma de detección de estos nuevos planetas, sólo se descubren aquellos que son muy grandes como Júpiter o Neptuno y que están muy cerca de sus estrellas. Antes de estos descubrimientos, se pensaba que los planetas como Júpiter sólo podían estar lejos de la estrella como es en nuestro sistema solar. Todavía hay muchas sorpresas por ahí esperando ser descubiertas, no tengo duda.

-Supongo que los antiguos astrónomos se asombrarían si se enterasen de cosas como el cambio de categoría de Plutón.

-Creo que no. Como se describió antes, el número de planetas en nuestro sistema solar fue cambiando a lo largo de la historia. Los únicos astrónomos mas molestos con esto de Plutón son los norteamericanos porque Plutón hasta el 2006 era el único planeta descubierto en EEUU.

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