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El IAA participa en la misión PLATO, que buscará planetas similares a la Tierra

  • El proyecto en el que colabora el Insituto Andaluz de Astrofísica se lanzará en 2024 y observará más de un millón de estrellas

La búsqueda de planetas similares a la Tierra en torno a estrellas de tipo solar constituye uno de los mayores desafíos científicos de este siglo. Y la Agencia Espacial Europea (ESA) acaba de dar un paso hacia ese objetivo al aprobar la misión PLATO (acrónimo en inglés de Tránsitos planetarios y oscilaciones estelares), que permitirá localizar y caracterizar miles de nuevos planetas extrasolares.

"Encontraremos planetas de tipo terrestre que giran en torno a su estrella en la zona de habitabilidad: planetas donde se espera que pueda haber agua líquida y donde la vida, tal como la conocemos, pueda existir", adelanta Heike Rauer (DLR), investigador que lidera el consorcio de la misión.

La misión cuenta con una importante contribución española, tanto de empresas como de centros de investigación, entre los que se encuentran el consorcio AstroMadrid y el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

Además, la comunidad española participa en el consorcio internacional PLATO con más de diez paquetes de trabajo para preparación científica de la misión, el tratamiento, análisis e interpretación de los futuros datos de la misión, así como el apoyo y seguimiento desde tierra con instrumentos como CARMENES@3.5-CAHA. Estos compromisos son fruto de la experiencia adquirida en otros proyectos como CoRoT y Kepler, donde la participación española ha sido fundamental, y que asegura un retorno científico de primer nivel para España.

PLATO medirá el tamaño, la masa y la edad de los sistemas planetarios que encuentre, de modo que puedan establecerse comparaciones con nuestro Sistema Solar. "En los últimos veinte años se han hallado más de mil exoplanetas, algunos de ellos formando sistemas -apunta Heike Rauer (DLR)-. Pero la mayoría son muy distintos del Sistema Solar, en parte porque son los más fáciles de hallar. PLATO podrá determinar si los sistemas y planetas como el nuestro con comunes en nuestra galaxia".

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